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汉明帝夜梦金人,佛法传到中国的一个胜妙缘起

大安法师

  汉明帝夜梦金人,是佛法正式传到中国的一个胜妙的缘起。这在《后汉书》里都有记载。
  汉明帝刘庄,在永平十年,就是公元64年做了一个梦,梦见一个金黄色的高大的人,项背后面有日月之光,来到他的庭院当中。这个梦很清晰,所以第二天上朝的时候他就问群臣,这是一个什么样的瑞相?太史傅毅就奏曰,说:“西方有神,其名曰佛,陛下所梦,得无是乎。”西方就是指印度了,因为印度根据中国的方位应该是在西边,对于印度有一位神圣的人称为“佛”,这在中国一些有学问的人群里面早已知道。太史傅毅是最有学问的,他猜测可能这个金人就是佛。
  于是汉明帝就派遣官员蔡愔、秦景还有王遵博士等十八位这些朝廷官员出使西域,访求佛法。在西域一带,大月氏国是一个盛行大乘的国度。那个区域大概是现在的乌兹别克斯坦共和国。第一次翻译《无量寿经》的支娄迦谶就是从月氏国来的。早先来华翻译大乘经典的,有很多都是从月氏国过来的,包括最先月氏国的一个使者叫伊存,口授佛经,他出使中国传佛经,所以佛经早在朝廷里面已经存在了。
  汉明帝就是正式的以朝廷的名义去迎请三宝,这就称为“公传”,很正式的。跟公传相(对)应的是“私传”,就是从民间传过来的。佛法在民间传过来的记载是有多渠道的,朱士行所著的《古今录》里谈到秦始皇四年的时候,就有西域来的释利防十八人过来传佛经。
  秦始皇是不相信的,也害怕这些人对他政权有妨碍,就把这十八个人关起来了,谁知道半夜的时候就有金甲神人破狱,把这十八个人救走了,是有这个记载。甚至更早的,像燕昭王的时候,就谈到天竺一带有神人过来,以神通来传教,这些都是民间早有流传的。
  阿育王在做国王的时候,大概相当于秦始皇的时代。他派了很多的高僧大德到周边的国家传教,那是使佛教正式国际化的一个重大的举措。阿育王是大护法,甚至在南阎浮提驭鬼神建八万四千座塔。所以说,阿育王的佛舍利塔,跟阿育王有关系。原来东林寺的金文殊,也是阿育王制的。所以民间佛教传过来,早就有这种种的吉相了。
  西汉有一个大学问家叫刘向,他在宫廷图书馆做事,他写的记录上古的神仙里面,大部分都读过佛经,这就更有神妙的色彩了。
  有历史记载的汉明帝夜梦金人,遣使求取佛经,就在大月氏国,遇到了迦叶摩腾和竺法兰二位尊者。这就是白马驮经了,建立白马寺。白马寺也是汉明帝做太子的时候读书的地方。
  这桩事情,在中国佛教史上乃至在我们整个中国的文化史上,都是惊心动魄的,佛教正式传入了中国。这两位尊者早先翻译的是《四十二章经》,现在还在流传。
  如果算上早期民间传过来的,那就不仅仅是一部经了,宫廷里面秘藏的有诸多的佛经。大家看《文昌帝君阴骘文》,文昌帝君在西周做官员的时候,就闻到过佛法。

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